Глава 4. Разлука

Шло время. У королевы и короля детей больше не было. Злобная Барбара постоянно обвиняла их в смерти принца, получая от этого огромное наслаждение. Каждый раз, вспоминая своего единственного сына, любящие родители представляли, каким бы он мог стать, но после этого ещё больше расстраивались.   
Тем временем принц подрастал. Рыбаки поражались его глубокому уму, находчивости и сообразительности. Помогая им в работе, мальчик быстро научился рыбацкому делу, осваивал школу навигации, с интересом изучал другие предметы и не переставал мечтать о далёких морских путешествиях. Отчим так привязался к приёмному сыну, что каждый день отдавал ему всё своё свободное время. Он с большим удовольствием делился с принцем морским опытом, приобретя его на службе в королевском флоте. Неуёмная тяга сына к обучению, безусловно, радовала рыбака.
Николь тоже воспринимала принца как родного человека. Они никогда не ссорились и  даже одного дня не могли провести врозь. Друзья вместе ловили рыбу, играли с собакой-водолазом, ныряли на морское дно, катались в лодке, бегали на водопады и были счастливы. С первой минуты знакомства они легко нашли общий язык и без устали разговаривали на любые темы. В хорошую погоду после рабочего дня принц и Николь наблюдали великолепные закаты, провожали солнце, встречали луну, искали знакомые созвездия и учились разбираться в загадочной астрономии. Иногда, им удавалось разглядеть падающие звезды, на которые  они обязательно загадывали желания. В эти волшебные минуты будущее казалось им прекрасным, потому что рядом друг с другом принц и Николь вдвойне верили в то, что мечты сбываются.
Время летело незаметно, оставляя позади себя год, второй, третий. Рыбак был доволен своими детьми и всецело гордился ими. Они беспрекословно слушались его, усердно трудились, заботились о нём, но однажды принц увидел на морском горизонте огромный корабль с многочисленными парусами. Необъяснимое желание плыть самому на таком корабле, держать в своих руках корабельный штурвал, увидеть своими глазами дальние страны, моря, океаны овладело им настолько, что он не откладывая своего решения на потом, отправился к отчиму и обратился к нему с нелегкой для того просьбой.
- Отец, отпустите меня с Николь в город.
- В какой еще город? – удивился рыбак.
- В любой ближайший портовый город, - спокойно продолжил принц.
- Хорошая мысль, но пока мне совсем непонятная. Может, пояснишь?
- Мы устроимся на морское судно, которое примет нас на службу юнгами.
Рыбак поменялся в лице и от неожиданности покачнулся на ногах. Он чуть было, не рухнул всем своим тяжёлым весом на пол прямо там, где только что крепко стоял. Мальчик мигом успел подставить ему своё плечо, через которое невинно улыбнулся. Пожав плечами, принц положительно кивнул рыбаку головой, мол, соглашайся, потому что других вариантов у тебя просто нет.
Поначалу рыбак очень расстроился, но, взяв себя в руки, перечить принцу не стал. В глубине души он всегда знал, что этот ребенок из зажиточной семьи, поэтому рано или поздно захочет найти своих родных.
- Видимо настало время отпустить тебя, сынок - с грустью сказал рыбак. - Сюда тебя принесло море, теперь оно зовет тебя обратно, может оно тебе и поможет. Иди, устраивайся на корабль. Я одобряю твоё решение и не стану тебе мешать. 
- Спасибо отец, а Николь ты со мной отпустишь? – спросил довольный принц.
- Ну, нет! Это уж слишком.
- Не отпустишь? Но почему?
- Запрещаю строго настрого! – нахмурив брови, заявил рыбак.
- Отец, я буду заботиться о ней, никогда её не обижу и другим не позволю.
- Нет, нет и ещё раз нет!
- Ты сомневаешься во мне? – настаивал на своём принц.
- Я нисколько не сомневаюсь в своём сыне, и заметь, иду тебе на встречу, но я никогда не отправлю свою дочь неопределенно куда, даже под твоей защитой. И не проси! В столь раннем возрасте она будет жить только дома.
- Ну, папочка, как же я могу расстаться с принцем, ты же знаешь, как он мне дорог? – вмешалась в разговор Николь, надеясь уговорить отца.
- Моя дорогая, разве я тебе меньше дорог? Пускай принц поработает юнгой, станет отважным мореплавателем и вернётся к тебе капитаном, а ты жди его на берегу. Не место девочкам на корабле, и хватит об этом.
- Отец прав, - продолжил принц, принимая к сведению мудрость своего отчима, - пусть так и будет. Я должен сделать то, о чем мы мечтали, Николь, я обязательно вернусь за тобой, когда стану капитаном собственного корабля, а знаешь, как я его назову?
- Пока не знаю, - ответила она, не поднимая глаз, боясь, что расплачется.
- Я назову его «Ника».
- Почему «Ника»? – переспросила Николь.
- Потому что я назову его в твою честь, - заверил её принц, - ведь я частенько называю тебя Никой, именем богини победы. Как по мне, так ты и есть моя богиня, моя победа и, даже, моя жизнь, которую ты мне спасла. Всё просто. Мой корабль будет невозможно перепутать ни с одним другим. Ты сразу узнаешь меня, каким бы я не стал за время своего отсутствия. Запомни, Николь, я вернусь к тебе капитаном своего корабля на крыльях богини Ники и никак по-другому, -  с этими словами принц не по-детски посмотрел на неё, улыбнулся и крепко-крепко прижал к себе.
- Вернись ко мне принцем, - сквозь слёзы подшутила она в его тёплых объятиях. – Я обязательно дождусь тебя, обещаю тебе.
- А я обещаю тебе, что мы обязательно будем вместе, - уверенно сказал принц.
Николь поняла, что еще много лет не увидит своего лучшего друга и, чтобы ей легче было пережить разлуку, она поступила в городскую школу.
Каждое утро с рассветом девочка отправлялась на занятия, проходя по восемь километров туда и обратно. Дорога казалась длинной, но не самой трудной. Гораздо тяжелее было то, что после занятий, прибегая домой в рыбацкий посёлок, она до позднего вечера усердно трудилась, во всём помогая своему отцу. По ночам Николь садилась за учебники, а наутро успешно отвечала на школьных уроках. Сначала в классе многие дразнили её принцессой, так как знали, что она ждёт какого-то принца, но Николь не обращала на них никакого внимания. Она понимала, что им трудно поверить в него, ведь они никогда не видели принца. Главное, что она сама в нём нисколько не сомневалась и, часто думая о нём, ежедневно старалась повысить своё образование. Со временем Николь стала лучшей ученицей в школе, приобрела много друзей и заслужила к себе большое уважение со стороны учителей. Когда пришло время окончания учёбы, директор школы отправил в королевский дворец рекомендательное письмо с именем Николь, в котором дал одаренной девочке самые положительные характеристики. Через некоторое время Николь неожиданно для себя получила истинно королевский подарок.
«Неужели это правда? Неужели я буду жить во дворце?  Там я смогу научиться ещё большему, чтобы не разочаровать своего принца. Он вернётся ко мне капитаном на крыльях богини Ники, а я выйду к нему фрейлиной королевы! Как же это здорово», - возбуждённо рассуждала Николь после прочтения письма.  Её душа ликовала. Она закружилась  в своём первом дорогом платье, которое прислали ей вместе с приглашением из королевского дворца. Это был прощальный день в её судьбе со школьным детством, с рыбацким прошлым и с бедной хижиной. Теперь она точно знала, что мечты сбываются.
Королева всегда любила детей, но после потери своего горячо любимого сына, особое место в её жизни заняла благотворительность. Она постоянно отдавала ей много времени и сил. Королеве нравилось помогать детям всех слоёв населения. Бездомных она устраивала в приют, больных обеспечивала нужными лекарствами, одарённых брала к себе на службу, вне зависимости от титула и происхождения. Именно так Николь познакомилась с королевой и с большим удовольствием стала служить ей, видя в том своё скромное предназначение. Единственное, что её пугало, так это злость Барбары. Даже королева часто расстраивалась после общения с высокомерной сестрой короля. Колдунья не успокаивалась. Её агрессия только росла. Её магия набирала силу. Её безумие настолько разбухло, что в один осенний вечер она сумела создать бесчинствующий ураган с пугающим шумным громом. Порывистый ветер то и дело врывался в окна величественного дворца, раскрывая их настежь. Слуги неловко путались в бархатных шторах, золотых портьерах и шёлковых гардинах, пока пытались справиться с каждым открытым окном. От неожиданных воздушных волн то там, то здесь гасли свечи, частично погружая помещения в полумрак. Всё ближе приближалась неспокойная ночь, неустанно усиливая потоки дождя и притягивая к себе всё больше и больше грозовых туч. Барбара гоняла их по небу, поочередно сталкивая между собой и выдавливая из них ветвистые и шаровые молнии.   
Обеспокоенная королева решила призвать в свою спальню нескольких фрейлин, чтобы они вместе забыли про плохую погоду и перед сном почитали ей приятную книгу. Николь тоже была среди приглашённых, так как, несмотря на свой юный возраст, она умела читать вслух с таким выражением, что с первых строк захватывала воображение слушателей. Королева приготовилась к расслабляющему отдыху, взяла на руки своего любимого кота, но на этот раз чтение не задалось. Разыгравшийся ветер по-хулигански заглянул в опочивальню Её Величества, раздувая на окнах тюль, роняя напольный канделябр и сбрасывая с консоли высокую вазу с большим букетом свежих цветов. Несколько свеч на падающем канделябре сразу погасли, другие были залиты водой из разбитой вазы, и всего одна свеча не успокоилась. Она перекинула свой маленький огонёк на мягкие складки пухового покрывала, которое лежало рядом на тафте и огонь вспыхнул. В комнате возникла неприятная суета. Быстрее всего удалось закрыть окна, но этого было мало. Любимая фрейлина королевы попыталась потушить языки пламени самостоятельно, но вместо этого только усугубила положение. Шлейф её длинного пышного платья незаметно загорелся. Огонь быстро пополз вверх по юбкам бедняжки. Началась паника. Испуганные фрейлины с визгом и криками стали выскакивать за пределы королевской спальни и врассыпную разбегаться подальше от смертельной опасности. Единственная, кто не побоялась пожара, так это была сама королева. Ей с большим трудом удалось потушить пламя на платье своей подчинённой, после чего перепуганная фрейлина, забыв о долге и благодарности, стремительно бросилась прочь. Впервые за вечер королева растерялась. Понимая серьёзность положения, она направилась к выходу, но тут за своей спиной чётко услышала знакомое, жалобное мяуканье. Королева обернулась и увидела своего любимого питомца в глубине задымлённой комнаты на детских руках Николь. Девочка не только была рядом, но всячески помогала королеве тушить пожар, намотав на себя мокрые тряпки и закидывая огонь негорючими вещами. Они одновременно посмотрели друг на друга с таким тёплым чувством, что жар от него был сильнее, чем от пожара.
- Моя ты девочка, - сказала королева и протянула к ней руки. Николь, в саже с ног до головы, подошла к ней вплотную.
- Ваше Величество, с Вами всё в порядке? – искренне спросила Николь.
- Да, моя хорошая, теперь да. Ты до последнего оставалась преданной своей королеве. Дай я тебя обниму.
В этот момент в горящую местами комнату влетел взволнованный король, а за ним и все остальные. 
- Моя королева, ты не пострадала? Я чуть с ума не сошел, идём отсюда, - проговорил король прерывистым голосом, восстанавливая после бега дыхание.
- Я не одна, теперь у нас есть дочь. – Николь широко раскрыла глаза, и испытав шок от услышанного, задыхаясь от дыма, впервые в жизни почувствовала, как пол уходит у неё из под ног. Король подхватил её на руки и одобрительно посмотрел на свою жену.
- Я всё понял, как только вошёл и безумно рад этому. Самое главное, что вы живы.
Так королевский дворец стал для Николь вторым домом, где она с огромной благодарностью старалась во всём угодить своим коронованным родителям. Узнав о решении королевы, прожорливая ненависть колдуньи скрутила её тело пополам и в один миг статная Барбара превратилась в сгорбленную старуху.   


Рецензии